​De duurzame carrièretips van Jessica den Outer (23, earth-centered law expert)

Redactie SDGs on Stage - 07 sep 2020

De gevolgen van klimaatverandering komen vooral op het bordje van de jonge generaties terecht. Logisch dus dat er steeds meer jonge helden opstaan die daar iets aan willen doen. In deze serie zetten we hen in de spotlight. Jessica den Outer (23) schreef in 2017 een masterscriptie over de rechten van de natuur en werd slechts twee jaar later erkend door de Verenigde Naties als expert op dit gebied. Haar geheim? “Jezelf blijven bewijzen tot je serieus genomen wordt.”

Den Outer is een pionier van de ‘Rights of Nature’-beweging. Het doel van die beweging: de natuur erkennen als een rechtspersoon, zodat ze preventief beschermd kan worden. Wat begon met het schrijven van een masterscriptie over dit onderwerp, mondde uit in een carrière. Tegenwoordig is ze actief als consultant, spreker en inspirator op het gebied van rechten voor de natuur en mobiliseert ze klimaatbewuste jongeren om ook met het onderwerp aan de slag te gaan.

De natuur als rechtspersoon… dat moet je even uitleggen.

“Dat snap ik. Het concept is nog niet heel bekend, maar wél al heel succesvol. Door de natuur rechten te geven, zoals het recht om te leven en het recht om zich te ontwikkelen, kun je haar via het rechtssysteem (preventief) beschermen. Door de natuur een rechtspersoon te maken, is het bijvoorbeeld mogelijk om rechtszaken aan te spannen in de naam van de natuur.

Inmiddels hebben al 23 landen rechten voor de natuur op de een of andere manier opgenomen in hun wetten. Ecuador nam het in 2008 zelfs in de grondwet op en daar kwamen al een handvol rechtszaken uit voort. Op die manier is het burgers bijvoorbeeld gelukt om vervuiling van de Vilcabamba-rivier tegen te gaan.

Daarnaast heeft het concept symbolische waarde. Het probleem van klimaatverandering is (denk ik) vooral ontstaan omdat we een respectvolle omgang met de natuur uit het oog verloren zijn. We zien Moeder Aarde vooral als een object, dat we kunnen gebruiken voor economisch gewin. De Rights of Nature-beweging biedt een andere, duurzamere visie.”

Ondertussen ben je erkend door de Verenigde Naties als expert op dit gebied. Hoe is dat zo gekomen?

“Ik wilde mijn masterscriptie (internationaal milieurecht, red.) schrijven over iets anders dan wat er tijdens mijn studie al aan bod was gekomen. Zo kwam ik met rechten voor de natuur in aanraking. Het onderwerp paste goed bij mij; toen ik het keuzevak milieurecht volgde, was ik ook al meteen verkocht.

Tijdens het vooronderzoek voor mijn masterscriptie ontdekte ik dat de VN zich ook met het onderwerp bezighield. Ik stuurde een mailtje met de vraag of ze me verder konden helpen en zo is het balletje eigenlijk gaan rollen. Ik heb sindsdien de wereldwijde ontwikkelingen op het gebied van Rights of Nature in kaart gebracht en in 2018 werd een gedeelte van mijn onderzoek zelfs opgenomen in het jaarlijkse rapport van de Algemene Vergadering van de Verenigde Naties. Dat vond ik echt geweldig.”

Wat heb je gedaan om dit mogelijk te maken? Ik kan me voorstellen dat het niet alleen een kwestie van geluk was…

“Klopt. Ik geloof in hard werken. Als je iets wilt, als iets je passie is, dan moet je er zelf achteraan gaan. Ik ben er dan ook volledig ingedoken: netwerken, artikelen en boeken lezen, onderzoek doen, artikelen schrijven, lezingen geven… En dat deed ik bijna allemaal op vrijwilligersbasis. Ik bleef mezelf net zolang bewijzen tot ik serieus genomen werd. Daarom kon ik er op een keer mijn werk van maken.”

Ervaarde je je jonge leeftijd als een obstakel?

“Ja en nee. Ik had daardoor wel het gevoel dat ik mezelf extra moest bewijzen. Zeker omdat rechten van de natuur een lastig en relatief nieuw onderwerp is. Maar ik zorgde er gewoon voor dat ik altijd goed voorbereid was en mijn antwoord klaar had. Dat werkte goed.”

Welke tips heb je voor leeftijdsgenoten die ook een carrière op het gebied van duurzaamheid nastreven?

“Ik denk dat het voor iedereen belangrijk is om je te bewijzen. Hard werken dus en ga op zoek naar vrijwilligerswerk dat bij je ambities past. Zo kan je het wereldje waar je onderdeel van uit wil maken alvast betreden en komen de kansen vanzelf op je pad. Tegelijkertijd moet de periode van vrijwilligerswerk ook niet te lang duren. Vergeet niet dat jouw verdiensten ook wat waard zijn en dat daar best wat tegenover mag staan.

Daarnaast zou ik zeggen: zoek elkaar op en verzamel gelijkgestemde jongeren om je heen. Door je krachten en kwaliteiten te bundelen, kan je nog meer en grotere stappen maken.”

Wat hoop je zelf nog te bereiken in de aankomende jaren?

“Ik zou het natuurlijk geweldig vinden als een Nederlandse natuurgebied ook rechten krijgt. Maar daarnaast hoop ik zoveel mogelijk jongeren te inspireren over rechten van de natuur. Daarom geef ik nu al zoveel mogelijk lezingen aan jongeren, maar ik hoop dat vanaf volgend jaar ook op hogescholen en universiteiten te doen.

Net zoals ik wil dat de stem van de natuur gehoord wordt, wil ik dat de stem van jongeren gehoord wordt. Jongeren worden vaak gevraagd naar hun mening, maar er wordt vervolgens weinig mee gedaan. Ik geloof dat Rights of Nature dat kan veranderen; het is een mooie manier om een bepaald gedachtegoed over te brengen, maar biedt tegelijkertijd een praktische en concrete manier om daadwerkelijk in (klimaat)actie te komen.”

Beeld: AdobeStock

Deel dit artikel